Pourquoi les grammairiens parlent-ils de « tiroir verbal » ?

Le saviez-vous ? Si, dans l’enseignement primaire et secondaire, on parle des « temps » de l’indicatif (ou du subjonctif), les grammairiens, eux, préfèrent parler de « tiroir verbal ». Il y a une raison à cela. C’est que le présent, le futur, l’imparfait ou encore le passé antérieur ne servent pas seulement à du repérage temporel. On pourrait même dire qu’ils servent rarement à cela.

Quelques exemples s’imposent.

  1. Demain, je mange chez mon grand-père.
  2. Jules César et Napoléon sont parmi les grands hommes les plus souvent cités.
  3. Il est dangereux de s’endormir au volant.
  4. Tu me dois cinq euros.

Dans aucun de ces exemples, le présent de l’indicatif ne sert à désigner un fait présent. Il peut s’agir d’un événement futur, de personnages historiques, de vérités générales, etc. On voit bien que le présent de l’indicatif n’est pas un « temps ».

D’ailleurs, cela marche aussi avec l’imparfait, qui n’est pas seulement un temps du passé. Quand on dit « Ah ! Si j’étais riche… », on n’a peut-être jamais été riche.

Et le « présent de l’infinitif » n’a pas grand-chose à voir avec le temps présent.

Il fallait donc trouver un autre terme, qui désignerait uniquement les différentes catégories de la conjugaison française. Et ce sont les grammairiens Damourette et Pichon qui ont proposé de parler de « tiroir verbal ». Une expression imagée, qui donne l’impression que l’on peut ouvrir, au choix, ces tiroirs, en fonction de la valeur temporelle souhaitée, sans qu’il y ait de correspondance stricte entre le tiroir verbal et le temps chronologique.

D’ailleurs, le futur simple peut aussi à désigner des faits… passés ! Saurez-vous trouver des exemples ?…


Pour en savoir plus : Martin Riegel, Jean-Christophe Pellat, René Rioul, Grammaire méthodique du français, Paris, Puf, 1994, rééd. 2009, p. 513.

(Image d’en-tête : Pixabay, libre de réutilisation)


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